随着世界各地开始接种新冠疫苗,研究人员迫切想要看到疫苗影响疫情走向的早期证据。不久前,以色列研究人员报道的初步数据显示,当地的新冠疫苗接种者病毒检测呈阳性的概率比未接种者低三分之一。但专家认为,免疫接种对整个人群的影响还要过一段时间才能显现出来。

随着疫苗接种的全面铺开,科学家正在寻找疫苗能减少感染的证据。来源:Ronen Zvulun/Reuters

研究人员能在多短时间内看到疫苗对疫情的作用,这取决于多个因素,包括疫苗覆盖率、疫苗预防疾病和感染的有效性、病毒传播率等。

目前,以色列和阿联酋在疫苗覆盖率方面领先全球。这两个国家已经接种了约四分之一的人口(各为200万人以上)。其他国家,如英国和挪威,已经开展了面向高危人群的接种计划。英国已经接种了400多万人,大部分都是医护人员和老年人,包括养老院的老人;挪威的养老院长者已经全部接种,约4万人左右。

首批证据

来自以色列的结果是临床试验以外对疫苗接种作用的首次报道。这些初期结果显示,辉瑞和BioNTech的两剂RNA疫苗能预防感染或缩短部分接种者的感染时长。

在一项初步分析中,接种了该疫苗的20万名60岁以上老人与没有接种的20万人的对照组相比较后发现,首剂接种两周后,接种组的病毒检测阳性率比对照组低33%。

“我们很高兴能在初步结果中看到疫苗的实际影响,时间点和效果都和我们预想的差不多。”Clalit卫生医疗服务的流行病学家Ran Balicer说。位于特拉维夫的Clalit卫生医疗服务是以色列最大的医疗中心。Balicer预计,等到第二剂接种完几周后,就能看到更有决定性的结论。

Maccabi医疗服务开展的另一项分析也发现了类似趋势,但这两项研究尚未经过同行评议。

针对辉瑞和BioNTech的疫苗开展的临床试验显示,该疫苗预防COVID-19的有效性在90%左右;从这次的初步数据中可以看出,该疫苗还能在感染中提供一定的保护力。但是,打过疫苗的人是否不会再把病毒传给没打疫苗的人?这个问题现在还无法回答,Balicer说。

由于以色列超过75%的老年人已经完成了接种,Balicer预计,接下来的几周内,已接种老年人的住院率会开始下降。

许多国家都安排有重症和死亡风险的高危人群优先接种新冠疫苗。因此,能证明疫苗在这些国家起效的首批证据可能是住院率开始下降,然后再是死亡率开始下降,伦敦帝国理工学院传染病建模师Alexandra Hogan说。

间接影响

如果疫苗确实能有效预防感染,那么疫苗的间接好处——让未接种人群受到保护——只有在接种人数达到相当规模后才能实现,佛罗里达大学生物统计学家Natalie Dean说。

研究人员认为,以色列可能会是第一个在整个人口层面看到这种作用的国家,因为以色列推广的是一种高效的疫苗,而且确立了通过大面积接种实现群体免疫的明确目标——所谓群体免疫,就是当大部分人都对一种病毒免疫时,病毒传播便会得到控制。

在某些地方,间接保护的迹象可能会最先出现在已经实现广泛接种的特定人群中,比如医疗和长期护理人员,以及他们的家人,Dean说。

但是,研究人员很难区分哪些减少的确诊病例是疫苗的作用,哪些是其他公共卫生干预的结果——如保持社交距离和实施封锁。“传染病有很大的不可预测性,你可能需要大量数据来消除各种不可预测性。”Dean说。

前方挑战

在挪威这些病毒基本受到控制的地方,疫苗对于感染数下降的作用就更难评估了,Hogan说。

但是,传播不受控也会让这类调查工作更复杂,直到各个国家能实现较高的疫苗覆盖率,Dean补充道。比如,打过疫苗的医护人员或许能保护他们的家人不受感染,但当病毒无处不在时,病毒潜入家庭的几率也会增加,她说。

除了以色列之外,短期内我们可能看不到疫苗对病毒传播的任何作用,澳大利亚新南威尔士大学流行病学家Raina MacIntyre说。“其他许多国家的疫苗有效性要低很多,控制感染的难度较大。”她说。

Hogan的建模研究显示,预防感染有效性偏低的疫苗对于人群中病毒传播的影响也更小。“但即使是不完美的疫苗,仍能大量降低整个人群的死亡率。”她说。

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